Search
Assaf Lowengart

שחקן הכדור הישראלי אסף לוונגארט חותם בקבוצה עצמאית המזוהה עם MLB: "אני מנסה לשבור כמה שיותר תקרות"

(Datilin) – ההיכרות של אסף לוונגארט עם הבייסבול האמריקאי לא עלתה יפה: מעריץ שטף אותו בטעות בבירה כשמשפחתו, לאחר שעברה מישראל למילווקי למשך שנה, השתתפה במשחק ברוארס. ואז בכיתה א' הוא בכה.

עם זאת לוונגרט תפס במהרה את חיידק הבייסבול, ועלה בשורות סצנת הבייסבול המתהווה בישראל. ולמרות כישלונות ופציעות בדרך, הוא עושה כעת היסטוריה כשחקן העמדה הראשון יליד ישראל שחתם על חוזה בייסבול מקצועי בארצות הברית.

לוונגרט, בן 25, אמור להצטרף לניו יורק בולדרס בליגת החזית, ליגה עצמאית המזוהה עם ליגת הבייסבול, אך אינה חלק ממערכת הליגות המשניות הרשמית. כשהוא משחק במחוז רוקלנד, מעט צפונית לעיר ניו יורק, תהיה לו הזדמנות לזכות בקהל מעריצים מקומי יהודי רב, כמו גם את סקאוטים של MLB שמחפשים באופן שגרתי כישרונות בליגה עצמאית.

"אני מנסה לשבור כמה שיותר תקרות עבור שחקנים ישראלים", אמר לוונגרט לסוכנות הטלגרפיה היהודית.

לוונגארט נולד וגדל בטימורים, כפר קטן במרכז ישראל, והוא שיחק בעיקר כדורגל וכדורסל כשגדל, "כמו כל ילד ישראלי", אמר.

גם היום, אמר, הישראלים נשארים מבולבלים לגבי מה זה בייסבול. "הו, זה עם הרפידות? פגעתם אחד בשני? זה משחק מאוד אגרסיבי", אמר לוונגרט, מחקה חילופי דברים שהיו לו עם ישראלים אחרים. "עד היום, למרות שהגענו לאולימפיאדה, שיחקנו באליפות אירופה, קיבלנו מקום שני, את כל הדברים האלה, עדיין, אנשים לא יודעים".

לוונגרט עצמו תפס את הבאג בסביבות 11, כשראה משחק MLB בטלוויזיה והחליט לנסות את הספורט. הוא החל לשחק בליגה קטנה מתחת לגיל 12 בקיבוץ גזר, ביתו של מגרש הבייסבול הראשון של ישראל – אותו מגרש בו התחיל עמיתו של נבחרת ישראל ומאמן ה-MLB אלון לייכמן.

עלייתו לא הייתה אחידה. הוא נזכר שביומו הראשון להתנסות בנבחרת ישראל כנער, אמר המאמן לאביו, "אל תחזיר אותו. אין סיבה."

הוא הגיע לנבחרת בשנה שלאחר מכן והיה על רגליים בטוחות יותר כשפנה לארצות הברית לאחר שירותו הצבאי. הוא שיחק בקבוצות מכללות – חמש מהן בסך הכל – תוך שהוא שומר על מקומו בנבחרת הבוגרת של ישראל. התפקיד שלו באוניברסיטת סן פרנסיסקו השנה גורם לו להיות שחקן העמדה הראשון יליד ישראל לשחק בייסבול בדיוויזיה הראשונה.

בין מסע המכללות היו טורנירים: לוונגארט שיחק עבור ישראל באליפות אירופה בייסבול ב-2019, 2021 ו-2023, כמו גם באולימפיאדת טוקיו 2020. באליפות 2021, בה זכתה ישראל במדליית הכסף, לוונגרט הוביל את הטורניר עם ארבעה הום ראנים ו-13 RBIs.

במהלך אותם טורנירים פגש לוונגארט מספר שחקנים אמריקאים ששיחקו גם בנבחרת ישראל, בין אם על ידי קבלת אזרחות ישראלית ובין אם באמצעות כללי כשירות המאפשרים ליהודי התפוצות לייצג את ישראל.

אחד מהחברים האלה היה טיי קלי, מוותיקי נבחרת ישראל ששיחק חלקים משלוש עונות ב-MLB יחד עם קריירת ליגת המשנה ארוכה. בשלוש השנים האחרונות, לוונגרט ביקר את קלי בלוס אנג'לס כדי להתאמן במהלך הפסקה.

קלי אמר שמשחק עם לוונגארט הוסיף מימד חדש ליחסיו עם נבחרת ישראל.

"אני חושב שזו תמיד תזכורת טובה למה אנחנו משחקים בקבוצה ומה המשמעות של השם בקדמת החולצה", אמר קלי ל-Datilin. "להיות מישהו שגדל בארץ וממשיך לגור שם כשהוא לא משחק בייסבול ולומד, טוב לכולם לקבל את התזכורת הזו".

אסף לוונגרט, סנטר, היי פייב, שחקן יליד ישראל שלמה ליפץ. (באדיבות אסף לוונגרט)

לוונגארט הודה שלהיות אחד הילידים הישראלים היחידים בנבחרת ישראל זה קצת מוזר, אבל הוא אמר שהשחקנים תמיד התחברו על רקע יהודי משותף. משפחתו שלו, לדבריו, חגגה שבת וחגים יהודיים אחרים ושמרה כשרות; כעת הוא מחשיב את עצמו "יהודי מבחינה תרבותית".

"האחווה סביב להיות יהודי, זה תמיד קצת שונה מכל קבוצה אחרת שאתה משחק בה", אמר לוונגארט. "אתה מייצג דבר גדול מעצמך. זה תמיד כיף להיות באווירה הזאת עם החבר'ה האלה".

בוגר נבחרת ישראל מיץ' גלסר, יליד שיקגו שנבחר בדראפט על ידי הווייט סוקס ב-2012 אך שיחק בעיקר בליגות עצמאיות, אירח גם את לוונגארט לאימוני חוץ. הוא אמר שהם חגגו יחד את חנוכה, וכינה את לוונגארט "חבר לכל החיים".

"הוא שחקן העמדה יליד ישראל הטוב ביותר שיצא מישראל", אמר גלסר. "הוא מציב רף עבור השחקנים הישראלים הצעירים האלה שרוצים להיות בנבחרת ורוצים לשחק בקולג' או לשחק מקצועני".

לוונגרט למעשה שיחרר את 2023 World Baseball Classic, שם קבוצת ישראל עשתה קו פרשת מים, בעקבות פציעה שנגרמה בשנה שעברה כסטודנט לתואר שני בקולג' של וויליאם ומרי בווירג'יניה. לוונגארט שבר את הקרסול באינינג החמישי במשחק הראשון של העונה. הוא פגע בהום ראן שני אינינגים מאוחר יותר – ואז הושבת למספר חודשים.

אחרי 7 באוקטובר הוא חזר הביתה כדי להיות עם משפחתו. לוונגרט אמר שהם לא הושפעו ישירות מהתקפת חמאס או מהמלחמה של ישראל שלאחר מכן, אבל יש לו כמה חברים המשרתים בצה"ל בעזה ובגבול לבנון, וחברה הכי טובה של אחותו איבדה את בעלה ב-7 באוקטובר. רק שישה חודשים לאחר חתונתם.

לוונגרט אמר שהתמיכה שהפגינו חבריו לנבחרת ישראל מאז ה-7 באוקטובר – יחד עם שחקנים בעלי פרופיל גבוה כמו כוכב יוסטון אסטרוס אלכס ברגמן – הם סימנים חשובים לסולידריות.

"מה שקרה ב-7 באוקטובר היה גדול יותר מסתם הסכסוך פלסטין-ישראל, עניין של רצועת עזה, עניין של חמאס נגד ישראל", אמר לוונגארט. "זה היה טרור נגד יהודים".

לוונגארט אמר שכמעט כל אחד מחבריו לקבוצה פנה מאז שהמלחמה התחילה לבדוק אותו ואת משפחתו, וכי התאחדות הבייסבול הישראלית ערכה שיחת זום לשחקני נבחרת ישראל בהווה ובעבר כדי ללמוד על הסכסוך ולשאול שאלות .

לוונגרט השתתף גם בקמפיין המקוון של תנועת המכביה להעלאת המודעות לבני הערובה, בו שיתפו ספורטאים ישראלים תמונות שלהם לצד אלו שנפלו בשבי חמאס.

צפו בפוסט הזה באינסטגרם

פוסט ששותף על ידי אסף לוונגארט (@assaflowengart)

התמיכה שחש לוונגרט מהקהילה היהודית היא אחת הסיבות שהוא מצפה להצטרף לבולדרס, שמשחקים במחוז שבו כשליש מהתושבים הם יהודים, רבים מהם אורתודוכסים.

במהלך סיבוב ההופעות שלהם לפני האולימפיאדה בארה"ב, צוות ישראל שיחקה משחק ראווה נגד הבולדרס. לוונגרט נזכר שמזג אוויר גרוע עיכב את המשחק שנמכר בכמה שעות – וש-3,000 אוהדים חיכו לגשם כדי לראות את נבחרת ישראל בפעולה.

"להיות מסוגל לחזור לשם עם הקהילה היהודית הגדולה, זה יהיה די מדהים", אמר לוונגארט. "הייתי בהרבה מכללות, והקהילות היהודיות בדרך כלל לא היו כל כך גדולות. אז זו הולכת להיות חוויה די מגניבה להיות מחובר לקהילה היהודית הפעם, שהם יהיו מאחוריי, שיתמכו בי ויוכלו לתרום להם בחזרה".

שון ריילי, נשיא הקבוצה והג'נרל מנג'ר, אמר שההזדמנות להצטרף לשחקן ישראלי לבולדרס היא "משמעותית מאוד", במיוחד בגלל הקהילה היהודית החזקה באזור.

"יש לנו מערכת יחסים מיוחדת עם הקהילה, כי הם שכנים שלנו", אמר ריילי ל-Datilin. "הם אוהבים את הבולדרס, ולשחקן השני יליד ישראל לשחק בבולדרס, זה די מיוחד. אני חושב שהקהילה תתכנס מאחוריו".

לבולדרס, שמשחקם "יום המורשת היהודית" ביולי האחרון משך מאות אוהדים יהודים, היה שחקן יהודי נוסף בעונה שעברה, שחקן החוץ דיוויד וינסקי, שלדברי ריילי עשוי לחזור לשנת 2024.

מרווין פייר, רופא שיניים ופרופסור במכללת טורו המתגורר במחוז רוקלנד, ואשתו הם בעלי כרטיסים עונתיים שתמכו ב-Boulders מאז נוסדו ב-2011.

"בתור אוהד ניו יורק בולדרס מאז שהחלו, אלו חדשות נהדרות לשמוע על ההחתמה ההיסטורית של הישראלי אסף לוונגארט", אמר פייר, שהשתתף במשחק הקדם אולימפי 2021 ומשמש גם כרופא השיניים של הקבוצה. "הוא יהיה נכס חשוב לצוות תוך שהוא מייצג את הקהילה היהודית שלנו. הוא עומד על כתפיהם של גדולי בייסבול יהודים כמו סנדי קופקס והאנק גרינברג".

מעבר לתמיכת האוהדים, הבולדרס מייצגים את הזריקה הטובה ביותר של לוונגארט עד כה כדי לקדם את הקריירה שלו.

ליגת החזית, ליגת הבייסבול העצמאית הוותיקה ביותר בצפון אמריקה, מציגה עונה של 96 משחקים הנמשכת מתחילת מאי עד תחילת ספטמבר, ולאחריה עונה לאחר עונה. השכר מוגבל – בתור טירון, לוונגארט מצפה להרוויח בערך את שכר המינימום של הליגה, שהוא 1,200 דולר לחודש. (לשם השוואה, השכר השנתי המינימלי לשחקן טריפל-A הועלה ל-35,800 דולר בשנה שעברה).

ריילי אמר שלוונגרט עשוי לשחק במגרש החוץ, אך ציין שהיכולת שלו לשחק במספר עמדות תיתן לו מעמד בליגה העצמאית, שבה הסגלים קטנים בשני מקומות מאשר בקבוצות MLB.

"הוא נראה פשוט אדם נפלא והוא שחקן בייסבול ממש טוב," אמר ריילי. "אנחנו עושים את זה כי אני חושב שהוא הולך להיות שחקן נהדר באמת. אם הוא צריך הזדמנות לשחק, זו תהיה הזריקה שלו".

אף על פי שהם נדירים, חלק מהשחקנים – כמו המגיש של נבחרת ישראל רוברט סטוק – השתמשו בליגת החזית כנקודת השקה לקריירה ב-MLB, או לפחות כאבן דרך לקטינים. חלקם, כמו קלי וגלייזר, שיחקו בליגות הללו לאחר שקריירת MLB לא הסתיימה.

כשלוונגארט מצטרף לבולדרס, שעונתם מתחילה ב-9 במאי, עד כמה ההחתמה שלו היסטורית תלוי במי אתה שואל.

מבחינה טכנית, הוחתם עוד שחקן יליד ישראל בליגה. שלמה ליפץ, הנערץ כסמל בקהילת הבייסבול הישראלית והמשיך לעלות בשנות ה-40 לחייו, הצטרף ל-Bridgeport Bluefish שנעדר כעת בליגה האטלנטית למשך שבוע בסוף עונת 2007, אך הוא לא הופיע. במשחק. (הוא היה אחד משלושה שחקנים יהודים בסגל.)

אבל ליפץ אומר שלוונגרט ראוי למקומו בספרי ההיסטוריה.

"קיבלת את הגיבוי המלא שלי לקרוא לאסף הישראלי הבכור כדי לחתום על חוזה מקצועי", אמר ליפץ ל-Datilin במייל. "אסף הוא שחקן מטורף ומישהו שאני מחשיב אותו כחבר קרוב. זה כל מה שמשנה."

עבור ג'ונתן מאיו, שמסקר לקוחות פוטנציאליים ואת הדראפט עבור MLB.com ועוקב מקרוב אחרי נבחרת ישראל במשך שנים, החתמתו של לוונגרט מסמלת אבן דרך חשובה בפיתוח הבייסבול הישראלי.

"אני חושב שזה צעד בכיוון שכולם קיוו שהבייסבול הישראלי יוכל ללכת לקראתו, עם כל העבודה שנעשתה כדי להעלות את המודעות לשחק בתחרות בינלאומית, עם שחקנים ילידי אמריקה כמעט לחלוטין", אמר. "המטרה תמיד הייתה לבנות איגוד בייסבול שיכול לייצר כישרונות תוצרת בית".

לוונגארט יודע שיש לו גבעה קשה לטפס כדי להתקדם לדרגים גבוהים יותר של בייסבול מקצועי. לעת עתה, הוא מתמקד בשיפור המשחק שלו ובהשראה לאחרים.

"אני מנסה ליצור נתיב עבור שחקנים אחרים", אמר לוונגארט. "אני מקווה שאגיע לרמה גבוהה מאוד בשלב מסוים, אבל אז אני מקווה שמישהו אחר יתעלה עליי".

דילוג לתוכן